DESNUDANDO AL ASTRO REY

En esta ocasión traigo a Scientia dos importantes noticias relacionadas con la investigación en Astronomía que se han conocido esta semana. La primera de ellas, relacionada con la observación solar, supone un gran avance científico. La segunda de ellas, que tiene como protagonista al Instituto de Astrofísica de Canarias, es, sin lugar a dudas, un gran retroceso para la ciencia…analicemos ambas noticias y hagamos una reflexión sobre ellas.

Aunque siempre ha estado ahí, sobre nuestras cabezas, nunca hemos estado tan “cerca” del sol como desde el pasado 6 de Febrero, fecha desde la cual la humanidad es capaz de observar toda la superficie del Astro Rey al mismo tiempo.

Galileo Galilei

Pero ¿cómo se ha logrado esta gran empresa?

El estudio del sol se inicia con Galileo Galilei de quien se dice que se quedó ciego por observar los eclipses.

Las primeras mediciones de la radiación solar se hicieron desde globos hace ahora un siglo y, posteriormente, fueron aviones y dirigibles para mejorar las mediciones con aparatos radioastronómicos.

Así, en 1914 Abbot envió un globo para medir la constante solar y en 1946 el cohete V-2 militar ascendió a 55 km con un espectrógrafo solar a bordo, fotografiando al sol en longitudes de onda ultravioletas. Más tarde, en 1948 se logró fotografiar al sol en rayos X.

En 1960 se lanza la primera sonda solar denominada SOLRAD que monitorizó al sol en rayos X y ultravioletas y, a partir de 1962, se lanzaron ocho observatorios solares denominados OSO que apuntaron constantemente hacia el sol durante 17 años experimentándose nuevas técnicas de transmisión fotográfica a la Tierra.

Fotografía del Sol en Rayos X

El mayor observatorio solar ha sido el Skylab que permaneció en órbita durante nueve meses entre 1973 y 1974 observando al sol en rayos g, X, ultravioleta y visible. En 1974 y 1976 las sondas Helios A y B se acercaron mucho al sol para medir las condiciones del viento solar pero no llevaron cámaras. Ya en 1980 se lanzó la sonda solar Max, para estudiar al sol en un pico de actividad.

Pero ahora demos un salto en el tiempo de más de 30 años. El pasado 6 de Febrero la NASA presentó por primera vez imágenes de la superficie solar y su atmósfera, que darán una visión del astro en torno al que gira la Tierra y que ayudarán a mejorar las predicciones climatológicas además de poder influir sobre satélites, aviones o las compañías eléctricas y ayudar a mejorar la planificación de futuras misiones de naves espaciales robóticas o con tripulación hacia el sistema solar.

Estas imágenes han sido posibles gracias a dos sondas espaciales de la NASA, de la misión STEREO (Solar TErrestrial RElations Observatory), que observan al sol desde sus respectivas posiciones a 180 grados de distancia una de otra, es decir, cada una a un lado del astro y, fotografiándolo a la vez, han obtenido la primera imagen completa de toda la superficie solar.

Imagen del Sol junto con las dos sondas STEREO a 180º

La capacidad de ver simultáneamente las dos caras del sol permite hacer un seguimiento riguroso de la estrella y mejora notablemente la predicción de su actividad, lo que resulta esencial para alertar acerca de erupciones que puedan afectar a los satélites, los aviones o las compañías eléctricas, aseguran los expertos de la NASA.

Previamente, otros observatorios solares han vigilado el sol, como el SOHO, que está situado en una posición orbital desde la cual no pierde de vista a la estrella. Sin embargo, los STEREO suponen un paso adelante importante. Una mancha solar puede surgir en un momento dado en la cara solar no visible desde la Tierra y, por tanto, el fenómeno queda completamente oculto. Pero la rotación del sol puede exponer esa región de la mancha hacia el planeta y emitir flujos de plasma.

Mancha solar

Las dos sondas STEREO (de 620 kilos cada una y prácticamente idénticas) fueron lanzadas al espacio en octubre de 2006 para estudiar cómo afecta el flujo de energía y la materia solar a la Tierra, se separaron y cada una se dirigió hacia su lugar en posiciones alrededor del sol para, en 2007 empezar a observar el astro en tres dimensiones.

Posteriormente, en 2009, las naves revelaron la doble estructura en tres dimensiones de las eyecciones de masa coronal (violentas erupciones de la materia del sol) también conocidas como tormentas solares, que pueden interrumpir las comunicaciones, afectar a los satélites y a las redes de energía en la Tierra.

Desde el pasado 6 de Febrero de 2011 las dos sondas STEREO, cuyas cámaras están ajustadas para funcionar en cuatro longitudes de onda de la radiación ultravioleta extrema apropiadas para seguir el rastro de aspectos clave de la actividad solar, han alcanzado la configuración de oposición, es decir, separadas por 180 grados y cada una mirando a un hemisferio de la estrella.

Sonda STEREO

Se pretende que se sigan tomando imágenes durante los próximos ocho años, lo que supondrá una gran cantidad de información para los científicos que estudian la estrella y su interacción con la Tierra. Con el tiempo, las naves seguirán aumentando su ángulo con respecto a la Tierra, ya que no ocuparán posiciones finales. Por este motivo, en 2015 pasarán detrás del sol -haciendo imposible captar su señal durante unos meses- y en 2023 volverán a acercarse a las inmediaciones de nuestro planeta.

La otra noticia relacionada con la Astronomía a la que me refería al comienzo de esta entrada empaña lo comentado hasta ahora: una decena de investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias, acogidos al programa “Ramón y Cajal“, pasarán a engrosar las listas del paro al no estabilizar sus contratos. Durante años tuve un contrato “Ramón y Cajal”. Afortunadamente mi contrato se estabilizó y se convirtió en una plaza de Profesor Titular de Universidad. Estos compañeros no han tenido la misma suerte.

Instituto de Astrofísica de Canarias

La investigación en Astronomía es absolutamente imprescindible para el desarrollo de la ciencia del siglo XXI y, lo que me parece increíble, es que a los científicos que han sacrificado gran parte de su vida para llegar al momento astronómico en el que estamos, con unos currículum de vértigo, se les deje de lado tras años empujando el carro de la ciencia. Debo recordar que para poder conseguir un contrato “Ramón y Cajal debes previamente haber cursado una licenciatura, haber leído la tesis doctoral, incorporarte a un centro de investigación distinto al de tu formación durante un largo periodo de tiempo (la mayoría de los casos en el extranjero), y todo ello pasando continuas revisiones de tu valía científica. Una vez conseguido el contrato “Ramón y Cajal” debes seguir investigando durante años, participando en proyectos de investigación, dirigiendo Tesis Doctorales, formando a nuevos investigadores, etc.

Ramón y Cajal

Es posible que a los responsables del programa “Ramón y Cajal” haya que recordarles una de las mejores frases pronunciadas por Don Santiago: “Al carro de la cultura española le falta la rueda de la ciencia”… qué razón tenía y qué triste es la vigencia que sigue teniendo su frase….Suerte compañeros!!!

Visto lo visto, y como dijo el escritor, periodista y editorialista estadounidense Ambrose Gwinett Bierce…“No hay nada nuevo bajo el sol, pero cuantas cosas viejas hay que no conocemos”.

Jose

Fuentes:
http://www.20minutos.es/noticia/951164/0/nasa/imagenes/sol/
http://www.elpais.com/articulo/sociedad/Todo/Sol/unica/imagen/primera/vez/elpepusoc/20110206elpepusoc_6/Tes
http://www.nasa.gov/

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4 respuestas a DESNUDANDO AL ASTRO REY

  1. Agustín dijo:

    Genial artículo Jose. Siempre me ha encantado la astronomía y la verdad que has resumido muy bien “la historia solar” por llamarlo de alguna forma. Enhorabuena!
    No deja de ser desalentador para los que todavía estamos a medio camino en esto de la ciencia noticias como la nuestros compañeros canarios. Pero, como bien dice mi madre, el que algo quiere algo le cuesta. En nuestro caso, además de esto necesitamos algo de suerte… y como también dice mi madre, la suerte solo le llega al que se la ha buscado. Asi que seguiremos luchando esperando que (como dice la canción de Amaral) la suerte vuelva a nuestro lado.

    • Muchas gracias Agustín. Dicen que las madres son sabias…la tuya lo ha demostrado. Aunque es cierto que la suerte es imprescindible en determinados momentos de nuestra vida, sin esfuerzo ni trabajo duro no llega la suerte. “Esto de la ciencia” es, en la mayoría de las ocasiones, una carrera de larga distancia y triunfa el que no arroja nunca la toalla. Sigue trabajando como lo estás haciendo hasta ahora y espera tu oportunidad..llegará.

  2. Antonio Mompeán dijo:

    Muy buen artículo. Muy interesante.
    Lamentable lo de los científicos de Canarias. Otro cuenta más en el rosario de despropósitos de nuestros gobernantes actuales.

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