La “Guerra por la Edad de la Tierra”…Kelvin contra todos

Físicos, geólogos, biólogos, químicos…hasta las Sagradas Escrituras estuvieron implicadas en la gran batalla que se desató por descubrir la edad de la Tierra.

Hoy traemos a Scientia una de las polémicas más interesantes de la historia de la ciencia, tanto por el tema a debatir como por la relevancia de los científicos implicados…

En uno de los mayores ejemplos descritos de fidelidad a las Sagradas Escrituras, el obispo de Armagh, James Ussher, determinó que la Creación se inició en las primeras horas del domingo 23 de octubre del año 4004 a.C.

Sin ningún tipo de oposición por parte de los científicos de la época, el obispo Ussher publicó en 1654 sus datos acerca de la edad de la Tierra, basados en la cronología interna de la Biblia, en su obra “Annalium pars posterior”.

Esta fecha, en la cual creía hasta el propio Newton, se mantuvo vigente hasta el nacimiento de la Geología, una nueva disciplina científica que vio la luz en el siglo XVII y que mantenía que fenómenos como el depósito de rocas, el alzamiento y repliegue de estratos, la erosión de valles y acantilados y hasta el descubrimiento de los fósiles, debieron prolongarse en periodos de tiempo mucho más largos que los pocos milenios descritos en la Biblia y en la obra de Ussher.

Entre los primeros geólogos destacó Charles Lyell que, en su obra “Principios de geología”, llegó a afirmar que la Tierra se originó  hace miles de millones de años…y eso a muchos no les gustó…pero a otros sí.

Entre estos últimos se encontraba un grupo de científicos cuyo aporte ha sido fundamental no solamente para la determinación de la edad de nuestro planeta, sino también para el origen y la evolución de las especies, los naturalistas.

Según estos, liderados por el gran Darwin, los cambios observados en plantas y animales solamente podían haberse producido muy lentamente en largos periodos de tiempo, lo que estaba en consonancia con la teoría de los geólogos…Debido a ello Lyell y Darwin fueron postulados como los abanderados de un pensamiento geológico llamado “uniformismo”.

 Sin embargo, como en la mayoría de las corrientes de pensamiento, las posturas extremistas son erróneas y los radicales deluniformismo” promulgaban que la Tierra había existido desde siempre…lo que alimentó las críticas de los opositores a esta teoría…que no eran pocos.

Darwin

Entre estos último destacó un científico que ostentaba, ni más ni menos, el título de Barón, William Thompson, el famoso Barón Kelvin de Largs, hasta entonces conocido por sus leyes de la Termodinámica.

Siguiendo lo enunciado en sus leyes, Lord Kelvin mantenía que era absolutamente imposible crear energía nueva desde la nada por lo que se convirtió en el primer enemigo de las teorías del inconformismo extremo, según las cuales la Tierra había existido siempre.

Pero como Kelvin era un científico de la época y no un político de nuestros días, no solamente se dedicó a criticar los datos expuestos por otros científicos sino que, basándose en sus propias leyes, estableció una nueva edad para la Tierra.

El Lord inglés obtuvo innumerables datos de la conductividad térmica de la rocas empleando sus propios experimentos lo que, unido a su reconocido dominio de las matemáticas de Fourier, le sirvió para calcular el tiempo que había tardado la Tierra en enfriarse hasta su temperatura inicial desde que, según sus suposiciones, había nacido como una roca fundida.

Su conclusión…la edad de la Tierra era mucho menor que lo establecido por los “uniformistas”… “solamente unos 98 millones de años”…y esto hundió a Darwin.

Lord Kelvin

El hecho de que Lord Kelvin fuera considerado como una de las autoridades científicas de la época junto a que empleara dos ciencias ya consolidadas como la Física y las Matemáticas para combatir una ciencia recién nacida como era la inmadura Geología, decantó la balanza del lado de Kelvin… “la Tierra no era tan vieja como decían naturalistas y geólogos”.

Darwin no solamente se sentía derrotado sino que empezó a dudar de sus datos hasta el punto que en la tercera edición de su obra maestra “Sobre el origen de las especies” retiró toda alusión a sus cálculos sobre la edad de la Tierra…ofreciéndole la victoria a Lord Kelvin.

Pero en esos momentos saltó a escena un fiel seguidor de Darwin, uno de esos amigos que todos soñamos tener…el biólogo Thomas Henry Huxley conocido por “el bulldog de Darwin”.

Este personaje, al que admiro profundamente, ya se había convertido en un fervoroso acólito de las teorías de Darwin sobre el origen de la vida y, al prever los ataques furibundos que sufriría el gran naturalista, le escribió una carta que para mí debería pasar a la historia de la ciencia…

En esa carta el bulldog de Darwin llegó a escribir, literalmente, las siguientes palabras: “como los perros ladrarán y gañirán, debe saber que alguno de sus amigos están animados de una dosis de combatividad (aunque usted a menudo lo ha censurado justamente) que pueda sostenerle en buen lugar…Ya estoy afilándome las garras y el pico para estar preparado”…eso es un apoyo de los que ya no se ven y lo demás tonterías…

Pues bien, el perro de presa Huxley lanzó, en su alocución de 1869 en la Sociedad Geológica de Londres, un ataque furibundo a Kelvin haciendo mucho daño a sus teorías físico/matemáticas.

Huxley

Huxley vino a decir en su discurso que los cálculos de Kelvin eran impecables pero que el hecho de que sus supuestos de partida fuesen totalmente equívocos le levo al físico ingles a cometer grandes errores en las conclusiones finales…y no le faltaba razón al Bulldog.

Una prueba de la fina ironía de Huxley la encontramos en su famosa frase pronunciada en la capital británica: “Las matemáticas pueden compararse con un molino de exquisita construcción, que muele el grano hasta un grado puro de finura; pero, no obstante, lo que se obtenga depende de lo  que se introduzca en él; y de igual modo que el mayor molino del mundo no extraería harina del trigo de los guisantes, así páginas de formulas no producirán un resultado definido a partir de datos dispersos”…. Como dicen en mi pueblo… “más claro agua”.

El discurso de Huxley le dio la vuelta a la tortilla geológica y la posición de Kelvin comenzó a tambalearse.

Rápidamente se levantaron voces contra el prócer de la ciencia británica indicando que el modelo de la estructura de la Tierra en el que se había basado pasa desarrollar sus cálculos era completamente equivocado, e incluso se llegó a afirmar que los físico matemáticos estaban traicionando una de las reglas de oro de la ciencia: “Si los hechos no encajan con la teoría, la teoría ha de modificarse o desecharse, no al contrario”.

Aunque Kelvin intentó responder con discursos aun más intransigentes en los que rebajó aun más su anterior estimación de la edad de la Tierra a “sólamente24 millones de años, el avance de las nuevas tecnologías iba en su contra…la teoría de que la Tierra había comenzado con energía calorífica limitada y desde entonces había perdido su calor no se sostenía.

Y entonces aparecimos los de siempre, los malditos químicos, para darle la puntilla final a Kelvin…si es que somos lo peor de lo peor.

Pierre Curie

A finales del siglo XIX la radioactividad fue descubierta y el gran químico francés Pierre Curie demostró que la generación de calor por los elementos radiactivos presentes en las rocas no había sido tenida en cuenta por Kelvin en sus cálculos de la edad de nuestro planeta.

Incluso uno de los grandes maestros de la Física, Ernest Rutherford, pronunció un discurso en la Real Institución de Gran Bretaña, en el que jugándose su integridad delante del propio Kelvin destrozó sutilmente los cálculos del “Lord” mediante la influencia del radio y los elementos radioactivos como fuente de energía calórica.

Eso sí, a pesar de que las nuevas técnicas basadas en la datación de radioisótopos mostraba que sus datos no se sostenían, Kelvin siguió en sus trece y negó hasta su muerte que el descubrimiento de la radiactividad pudiese influir en la polémica suscitada…cabezón como él solo.

Sin embargo, el paso del tiempo le ha quitado definitivamente la razón y las modernas técnicas de datación (radiométricas, isócronas, etc.) demuestran con absoluta fiabilidad que la Tierra tiene 4.550 millones de añoslunes arriba lunes abajo.

Eso sí, “Al César lo que es del César” y la importancia de Kelvin en el desarrollo de la Termodinámica está fuera de toda duda…y si no que nos los pregunten a todos los que alguna vez hemos caído en la trampa de confundir el grado Kelvin con el grado Celsius

Como habrán podido observar en este post, dedicado a la asignatura que me llevó de cabeza durante mi primer año en la Facultad de Químicas, la entonces infumable “Geología”, hemos nombrado a un selecto grupo de los más ilustres científicos de la historia…Newton, Darwin, Kelvin, Lyell, Pierre Curie, Rutherford…pero yo me quedo con uno…¡¡¡Grande Huxley..qué gran Bulldog!!!

Jose

Esta es mi primera entrada en el II Carnaval de la Geología que desde el 28 de mayo hasta el 30 de junio de 2011 celebra su edición en el interesantísimo blogGeoCastAway”.

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11 respuestas a La “Guerra por la Edad de la Tierra”…Kelvin contra todos

  1. La solucion final al problema no es la descomposicion radiactiva, como comunmente se cree. El error en los calculos de Kelvin fue no considerar un manto fluido con conveccion:

    http://resistencianumantina.blogspot.com/2011/05/fisicos-contra-biologos-y-geologos-la.html

  2. elPakozoico dijo:

    Buen artículo, siempre es interesante ahondar en polémicas históricas de la investigación científica! 🙂
    Un saludo!!

  3. Lukysh dijo:

    Buena contribución, tanto dato suelto que hay por ahi… o como dicen algunos detrás de toda una teoría hay un montón de historia.
    Sds

  4. federa dijo:

    Hola, amigo veo que eres una persona de bien, y eso me lleva a recomendarte la pagina de un exe3lente biologo Español Máximo Sandín: http://www.somosbacteriasyvirus.com/index.html,
    sin duda deberas estudiar bien su obra (4 libros) y sus conferencias, no es el unico en el planeta, pero las cosas parecen que tampoco son como nos ha contado la real sociedad para el “avance cientifico” de Londres y los grupos coorporativos por detras de siertas instituciones de gran poder mundial (academico). En principo, solo para dar una primera sugerencia, deberia de estudiarse la psicologia de todos los promotores del concepto de la teoria del de reberendo Charles Darwin, ya que sus hijos fueron los fundadores del club eugenesico “selectivo”, impulsado en Inglaterra,(otros de europa, Huxley gustaba mucho de esta idea), USA, y ahora en los paises del tercer mundo con la escusa de vacunas, por ejemplo miles de mujeres vacunadas contra el tetano (en mujeres? )) en Guatemala por los años 87 y mas recientemente, ahora sabemos que en verdad las estirilizaron…Y la lista es larga, si se investiga.
    El pensamiento de la imposicion de la teoria y “pensamiento” darwinista se basan en la necesidad de establecer un sentido a la vida compatible con las leyes de libre mercado, o sea terminologia mercantil (beneficios, rentable, ventaja, competitivo, mas fuerte, mas egoista, etc etc) en muchos casos y belica en otros (depredadores, salvaje, ataque, usurpa, invade, etc) en otros. Para comprender lo aqui citado, primero hay que estudiar un poco de historia del darwinismo y de las escuelas evolucionistas francesas como la de Lamarck, un gran biologo y cientifico.
    Las ultimas verificaciones en el campo de la biologia molecular, y muchas otras tecnicas que nos permiten ver el complejisimo mundo de los que conforman ordenan y sustentan la vida (virus, bacteiras, proteinas, etc) mas el registro paleontologico (sin especies intermedias y extinciones repentinas e iguales transformaciones radicales de nuevos phila geneticos, etc), son una prueba empirica de que el montaje de la teoria (concepto) de darwin es absolutamente incompatible con los hechos empiricos, y que nos han engañado a todos tambien es una muy dura realidad que deberemos digerir tarde o temprano. La biologia se encuantra sin base teorica, esta en un estado de crisis conceptual, y tal vez de eso se trate de que comezemos a comprender nuestra psicologia, para poder contemplar y verificar hechos empiricos, sin la consecuente distorcion de los dogmas o primisas inamovibles con las cuales nos hemos educado, ya que esta forma de ver la vida (antropocentrica= ego) es la que no puede comprender el medio, porque lo establece a cada momento, queriendo estudiar la realidad de la tridimension como si fuera algo estatico, o sea contrario a la VIDA, la vida es constante transformacion en intima integracion con el medio.
    salud.

  5. Anonimo dijo:

    Gracias a usted creo que sacare una muy buena nota en un trabajo de bachillertao.

  6. albper dijo:

    ¿Que Kelvin negó hasta su muerte la edad de la tierra?
    Yo había escuchado otra historia:

    http://oldearth.wordpress.com/2009/03/16/la-edad-de-la-tierra-2-lord-kelvin-y-la-disipacion-de-calor/

    “Todavía dos años más tarde, Kelvin expresó dudas acerca de que la radiactividad pudiera realmente explicar la energía extra. Otro gran físico, Lord Rayleigh, invitó a Kelvin a aceptar una apuesta de cinco chelines a que antes que hubieran pasado seis meses declararía que Rutherford estaba en lo cierto. Antes de ese tiempo, Kelvin reconoció su pérdida, la confesó en público ante la Asociación Británica para el Avance de la Ciencia y pagó sus cinco chelines. Aquí Kelvin demostró la grandeza que los gigantes de la ciencia poseen.”

  7. Pingback: Datación de la Tierra | albertmiraquetrabajomasmakina

  8. Alisson dijo:

    Me ha encantado este post, ya que no me gusta para nada la biología ni mates ni física, pero no pude para de leer al encontrarme esto, y eso que sólo vine por información de Lord

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