“La Guerra de las Corrientes”…Edison contra Tesla

Electrocuciones de elefantes, caballos, perros e incluso de personas. Todo valía en la denominada “Guerra de la Corrientes”.

Hoy presentamos en Scientia una de las luchas más feroces que han ocurrido en la historia de la ciencia: Edison contra Tesla…la era de la energía eléctrica.

Thomas Alva Edison

Cuando se nos habla de electricidad a todos se nos viene a la cabeza el nombre de Edison y prácticamente a nadie el de Tesla…pues atentos a lo que vamos a contar en el primer capítulo de la serie “El lado oscuro de la Ciencia”.

La introducción de la electricidad para el uso doméstico fue llevada a cabo a principios de la década de 1880 por el famoso inventor y empresario Thomas Alva Edison. Mediante pequeñas centrales eléctricas iluminaba calles y hogares de pequeñas zonas de Nueva York. Sin embargo, la gran fortuna que Edison generó mediante el uso de la corriente continua empezó a tambalearse en 1888 cuando comenzó a desarrollarse una tecnología muy superior basada en la corriente alterna.

Edison no se quedó con los brazos cruzados y lanzó una de las campañas más violentas que se recuerdan para desprestigiar a su rival, el serbio Nikola Tesla.

Curiosamente, este inventor serbio, un tipo excéntrico donde los haya, llegó a Estados Unidos en 1884 con 28 años después de trabajar en compañías eléctricas y telefónicas europeas para trabajar junto a Edison.

Nikola Tesla

Tesla llegaba con una carta de recomendación del gran inventor Chales Batchelor que decía: “Querido Edison: conozco a dos grandes hombres y usted es uno de ellos. El otro es este joven”…y esto a Edison ya empezó a no gustarle.

Sus ideas eran brillantes pero necesitaba el apoyo de Edison para llevar a cabo el desarrollo de la corriente alterna. Edison vio claramente el futuro de esta nueva tecnología pero había invertido tanto dinero en el desarrollo de la corriente continua que se negaba a darle la razón a Tesla.

Después de casi un año en el que Tesla proporcionó patentes a Edison, este último decide no pagarle los 50.000 dólares prometidos al principio alegando que se trataba de una broma y diciéndole, literalmente: “Cuando llegues a ser un norteamericano cabal, estarás en condiciones de apreciar una buena broma yanqui”…Es más, también se negó a subirle el sueldo a 25 dólares semana …y despertó a la fiera balcánica.

Tesla continuó con sus revolucionarias ideas para desarrollar la corriente alterna que le permitían no solo transmitir la electricidad a tensiones muy elevadas y a mayor distancia, sino con una eficacia muy superior y empleando hilos más finos que los que usaba Edison con su corriente continua. Además, al tender cables más finos se necesitaba menos cobre y menos estaciones por lo que la corriente alterna era mucho más económica.

Rápidamente Tesla vendió sus patentes al inventor y empresario George Westinghouse, que comenzó a vender la corriente alterna de forma tan agresiva que el “bueno” de Edison vio como su imperio se desmoronaba inició el contraataque…y de qué forma.

La peligrosa instalación de algunas líneas llevó a que ocurrieran algunos desgraciados accidentes. Esto lo aprovechó Edison que, con un gran dominio de las técnicas de marketing y manipulación, confundió a la opinión pública que desconocía los principios fundamentales de la “nueva electricidad”. Titulares periodísticos como “Nuevo cadáver en los cables” alarmaron a la población…y apareció el cuarto implicado en esta historia.

Harold Brown, antiguo trabajador de Edison, puso en marcha un horripilante programa de experimentos y demostraciones para apoyar la corriente continua de Edison y desprestigiar las ideas de Tesla…atentos.

En primer lugar electrocutó a diversos perros con corriente continua demostrando que sobrevivían a tal disparate…y luego hizo lo mismo con corriente alterna…hasta matarlos.

Como el susodicho no estaba contento con los resultados obtenidos dio un siguiente paso. Torturó un perro de Terranova con leves chispazos de corriente continua y luego lo remató con corriente alterna…sí, lo que han leído.

Pero Harold Brown fue más allá. Electrocutaba caballos, terneros, todo le valía para echar por tierra las ideas de Tesla…o mejor dicho, para asegurar la fortuna de Edison…y la suya.

Y llegó una de los momentos más negros en la historia de la ciencia. El 6 de agosto de 1890, Brown empleó una silla eléctrica, que hacía uso de un generador Westinghouse que había adquirido ilegalmente, para ejecutar al asesino William Kemmler. En un espectáculo terrible se necesitaron dos intentos para darle muerte. De esta forma Brown volvía a presentar la corriente alterna como un peligro para la sociedad.

Aunque no se lo crean, aun hay más. En 1903 la “Guerra de las Corrientes” se cobró su última víctima; Topsy, una elefanta de mal carácter que había matado a dos cuidadores en Texas y a otro en Brooklyn cuando intentaba introducirle un cigarrillo en la boca…En pleno delirio Edison se mostró voluntario para sacrificar a Topsy empleando la corriente alterna.

Le dio a comer a la elefanta medio kilo de zanahorias cargadas de cianuro, le rodeó las patas de cobre y le sacudió una descarga de 6.6000 voltios. No se oyó ningún ruido. Topsy cayó sin pronunciar ni un lamento…y el “bueno” de Edison, para mostrar al mundo la efectividad de su método…lo rodó en un vídeo y se lo enseñó a todo el país.

Pero todos estos terribles ensayos para demostrar la inoperancia de las teorías de Tesla fueron inútiles…la corriente alterna era muy superior a la continua en todos sus aspectos…y el combate tuvo un claro vencedor.

En 1893 se inauguraba la Feria Mundial de Chicago. Las empresas que quisieran hacerse cargo de la iluminación tenían que presentar sus propuestas. Se presentaron dos grandes candidatas: Westinghouse, con las tecnologías inventadas por Tesla, y General Electric, recién creada compañía que controlaba las patentes de Edison…no hubo color.

Cuando Westinghouse presentó un presupuesto por la mitad de lo que pedía General Electric la obra le fue adjudicada, y Tesla pudo exhibir sus generadores, dínamos y motores.

El 1 de Mayo de 1893, el presidente estadounidense Stephen Grover Cleveland encendió 100.000 bombillas alimentadas básicamente con corriente alterna.

General Electric admitió la derrota y en 1896 solicitó la licencia de la patentes de Westinghouse…sobran los comentarios….las ideas de Tesla habían triunfado…la “Guerra de las Corrientes” tenía un claro ganador.

Más tarde, cuando se trató de construir la central del Niágara, la guerra de las corrientes pareció recrudecer, pero el contrato volvió a ser para Westinghouse en cuanto una autoridad científica como Lord Kelvin optó por la tecnología de Tesla.

Según distintas fuentes, en 1912 hubo intención de otorgar conjuntamente, un Premio Nobel a Thomas Alva Edison, y a Nikola Tesla. Tesla se negó a ser asociado con Edison en el premio, y en vez de a ellos, el Nobel de Física fue concebido a un inventor sueco de menor medida.

A Tesla se le recuerda hoy en día por sus teorías de la investigación e ideas extravagantes. Tras vender sus patentes sobre la corriente alterna a Westinghouse y ayudar a la empresa a construir su infraestructura, Tesla se centró en investigar el extraño mundo de la electricidad de altas tensiones.

Llego a dominar tanto la nueva tecnología que logró pasar grandes corrientes por su cuerpo sin efectos secundarios dando lugar a efectos espectaculares que le granjearon la fama de “Mago de la electricidad”.

Tesla en su laboratorio

La desgracia de Tesla tuvo un último episodio. En los siguientes años de su trayectoria científica, el científico europeo se dedicó a investigar con las ondas de radio y las altas frecuencias… En esos años eran varios los investigadores que intentaban controlar esas ondas de radio que había descubierto Hertz, desde el ruso Alexander Popov hasta el italiano Guglielmo Marconi.

Fue este último quien en 1901 logró transmitir una señal a través del Canal de la Mancha utilizando para “su invento”17 patentes de Tesla…y en 1911 la Academia sueca le dio el Premio Nobel a… ¡¡Marconi!!.

A pesar de que en 1943 la corte suprema de los EEUU reconoció el descubrimiento a Tesla, Marconi pasa a la historia como el gran inventor de la radio…y con un Premio Nobel en su poder…

Marconi

Debido a su personalidad excéntrica y a sus afirmaciones aparentemente increíbles y algunas veces inverosímiles, acerca del posible desarrollo de innovaciones científicas y tecnológicas, Tesla fue finalmente relegado al ostracismo y considerado un científico loco.

En 1943 Tesla murió empobrecido y hasta después de fallecer la polémica le persiguió. Su legado científico fue requisado por el gobierno estadounidense y muchos de sus papeles están clasificados como secretos…¡¡qué grande Nikola Tesla!!.

Una última reflexión personal. El aprovecharse del desconocimiento de la gente ante las nuevas tecnologías y, por tanto, de sus miedos y temores, para conseguir objetivos personales es un hecho que se repite constantemente a lo largo de la historia. Sin embargo, y como repetía noche tras noche el mítico periodista deportivo José María García“El tiempo es el único juez insobornable que da y quita razones y, al final, pone a cada uno en su sitio”.

Jose

Nota: Con esta entrada participo en el Carnaval de la Física, que durante este mes celebra su XVII edición en el Blog Vega 0.0.

Fuentes:
Rivalidades científicas. De Galileo al Proyecto Genoma Humano. Editorial Paraninfo. ISBN: 9788428380751.

http://dazzfiles.blogspot.com/2008/01/edison-vs-tesla.html

http://www.videa.com.ar/sdp_tesla_marconi.php

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30 respuestas a “La Guerra de las Corrientes”…Edison contra Tesla

  1. Dani dijo:

    Tesla was robbed!

    Buen artículo, Jose. :-)

    • Sabía que te gustaría. Tuya fue la idea de inagurar la serie con Nikola Tesla, uno de los más grandes científicos de la historia. Fue robado y ultrajado…pero él también dejó la puerta abierta en más de una ocasión en un mundo de tiburones. Gracias Dani.

  2. BHVampire dijo:

    Oye men, te faltaron muchos Inventos por mencionar, algunas frases tienen de tu propia cucharada, y la redacción solo deja a Tesla como otro Científico Mas… Como nada Importante… Ni siquiera mencionaste la Torre de Wardenclyfe… >_>

    Pero al menos le hechas mierda a Edison… Con eso me haces el Dia…. Solo hechale mas mierda a Marconi porfavor… Si ese pendejo no hubiera transmitido ondas de radio, a tesla lo Hubieran seguido Patrocinando… Y Hubiera cambiado al mundo dándole una Vuelta de 180°… >_>

  3. Alvaro dijo:

    Me encanta este blog, y este articulo es buenisimo.
    Si me lo permites me gustaria darte difusion por facebook.

    Un saludo

  4. VILMA dijo:

    GRACIAS X FACILITARME LA TAREA JOSE THANK YOU CHAO

  5. Pingback: Mark Twain, un escritor publicitario « La Estrella Roja

  6. Pingback: “La Guerra de las Corrientes”…Edison contra Tesla

  7. Para mí Tesla, era un científico más, hasta que en la facultad gracias a mi profesor de física, descubrí que detrás había una oscura historia, que tu hoy me has revelado y me ha parecido genial como lo has hecho. Gracias a ti y J.C.

  8. RIALAGA dijo:

    Hola excelente tu articulo, desde la primaria e sido seguidor de tesla, quisiera que me ayudaras a encontrar el documental sobre la guerra de las corrientes para darlo a conocer en mi universidad. Te lo agradezco.

  9. Jerson dijo:

    Cordial saludo a todos. Sabia algunas cosas, me encanto el articulo, ya vendrán mejores tiempos para remembrar a Tesla…. y por que no ahora. El video lo han suspendido, les agradezco si teneis el original.

  10. Laia dijo:

    Gracias por el artículo; se agradece esta manera de difundir ciencia para todo el mundo, inclusive los que somos de letras pero nos gusta tb la ciencia, solo que el mundo te hace escoger…bueno, y el coco, a mí se me dean mejor los idiomas. En fin, muchas gracias :)

  11. Nicole dijo:

    Excelente articulo ! muy bien explicado. Estoy haciendo un trabajo sobre Tesla y me servirá mucho :D Que gran científico y gran blog ! un slaudo sigue asi :)

  12. Eduardo Quintana dijo:

    Saludos desde Centroamérica!

    Me encantan los artículos científicos y éste es uno de los que especialmente me pegan a la pantalla de mi pc.

    Exelente!

    P.D. tengo 18 años y soy estudiante de ingeniería en electricidad ( principiante jaja )

  13. NADIA GLISICH dijo:

    NADIA dijo,
    NIKOLA TESLA ES DE SEBIA ” SEBIA ” ES UN PEQUENO PAIS DE LOS BALKANES,
    CON GRANDES HOMBRES, DIGNOS, ORGULLOSOS Y CON UNA HISTORIA TRISTE Y GLORIOSA, POCO CONOCIDA. LA VIDA DE NIKOLA TESLA ES – COMO HISTORIA DE SERBIA, SU PATRIA.

    ” TESLA ” NOS ALUMBRA,CALIENTA, ALIMENTA, ENSENA, FACILITA EL PROGRESO Y
    TAMBIEN DEJO OTROS ” LEGADOS SCRETOS ” Y UN PROYECTO CON EL
    CUAL, TODA LA TIERRA TENDRIA LA ENERGIA ELECTRICA GRATIS ! QUE TAL?
    SALUDOS!

  14. antonio dijo:

    parecen tontos

  15. Jesús dijo:

    Hace no mucho encontré este webcomic sobre la impresionante historia de Nikola Tesla. Todavía hay para más, a este hombre le debemos demasiado:

    http://theoatmeal.com/comics/tesla

    Me tiene muy intrigado lo que supuestamente sabía para transmitir energía eléctrica de forma inalámbrica (el experimento de la torre de Wardenclyfe). De lo que he buscado por Internet (algo, pero no con demasiado ahínco) no he encontrado nadie que continuara el experimento para verificar si es o no posible. Si como científico sabe algo sobre esto, me interesaría conocerlo :)

    Un saludo

  16. Félix dijo:

    Hola, me parece muy interesante esta serie y quiero comentar unas cuantas cosas sobre este post. Ya se que ha pasado mucho tiempo pero es un post de un tema intemporal y he vistos respuestas a comentarios muy posteriores a la fecha de publicación. Ahí va:

    Lo primero comentar que Edison se comportaba así de modo habitual. Además del tema de las corrientes, tenía la patente del cinematógrafo en EEUU y una licencia de exclusividad en Nueva York. Así, los que querían hacer películas y no querían estar a sus órdenes se tuvieron que ir y se instalaron en un lugar de California llamado Hollywood. El resto es historia.

    Otra cuestión es que el hecho de que a Tesla se le robara el mérito en su momento no autoriza a atribuirle ahora méritos ajenos. Viene esto a cuento de que el año pasado hubo una exposición sobre Tesla en la Real Academia de Ciencias Exactas. En la reseña del suplemento científico de El País al respecto se dice que Tesla fue el primero en producir efectos mecánicos a partir de la electricidad. Los descubrimientos de Coulomb sobre la fuerza electrostática y los de Ampere sobre la fuerza magnética se omitían, con un par. Sospecho que el autor de la reseña se basó en textos en inglés que sólo consideraban científicos que trabajaron en el ámbito anglosajón.

    Además, no puedo estar de acuerdo con tu afirmación de que la corriente alterna sea muy superior a la continua en todos los aspectos. Es, simplemente, falso. La corriente continua es superior en muchas cosas, por ejemplo en su estabilidad y exactitud y en la capacidad de ser almacenada. Prácticamente toda la electrónica funciona en corriente continua, solo que si ha de estar enchufada a la red lo primero que hay es una fuente de alimentación que convierte la corriente alterna de la red en corriente continua para el funcionamiento interno. Por supuesto, todo lo que funciona con pilas y baterías funciona en corriente continua. Realmente, en lo único que es superior la corriente alterna es, gracias a los transformadores, en la facilidad para cambiar de nivel, permitiendo la distribución de energía a alta tensión y reduciendo así las pérdidas en los cables. Incluso esto puede cambiar, pues algunos países se están planteando hacer redes de alta tensión en continua ya que no tienen problemas de desfase entre tensión y corriente ni entre redes interconectadas, y ahora hay dispositivos, los tiristores que permiten el cambio de nivel en continua. Para más información al respecto puedes consultar el artículo HVDC en la Wikipedia en inglés.

    Como tu serie de “El Lado Oscuro de la Ciencia” me gusta mucho, pese al tirón de orejas del párrafo anterior, te propongo un nuevo tema para continuarla, que además y para variar tiene relación con España. El tema es la persecución de que fue objeto Marcelino Sanz de Sautuola por parte de los paleontólogos de la época por decir que las pinturas de Altamira eran prehistóricas cuando ellos creían que los hombres prehistóricos era poco más que monos.

    • Fernando dijo:

      Felix en muchos casos tienes razon sobre la CD, pero olvidas algo, sin la CA no habria comunicaciones, es decir radio, tv, telefonia movil, satelital, internet, etc…

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  18. Pingback: Nikola Tesla, el genio que cambió el mundo | Think Big

  19. Pingback: Nikola Tesla, the genius who changed the worldThink Big

  20. Pingback: AC/DC – Tesla vs Edison | principia technologica

  21. Martin dijo:

    Tesla ha sido uno de los grandes genios que no ha sido reconocido si no a ultimas fechas

  22. Alvaro Y. Tesio dijo:

    Excelente tu blog! y muy buena esta nota, pienso que es casi un deber para los científicos saber sobre historia de la ciencia y dejar un poco más en claro como fueron realmente las cosas, a pesar del marketing y los negocios que cada momento tuvo!
    Soy un nuevo y fiel siguiente de tus charlas y posteos, llegué a vos a través de una amiga madrileña (María del Pozo Vazquez) que vino a hacer un postdoc al grupo de investigación en donde actualmente también estoy haciendo mi estancia postdoctoral… un saludo fraternal desde Argentina!

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