Sobre homeopatía, productos naturales y compuestos químicos

Hace unas semanas asistí a una conferencia en la que se lanzaron tres mensajes que últimamente escucho con frecuencia:

1) La homeopatía no ha demostrado su eficacia.

2) Los compuestos químicos son seguros.

3) Los productos naturales no sirven para nada.

En el primer punto estoy de acuerdo. En los otros dos, en absoluto. En el post de hoy, y usando tres productos diferentes pero que comparten el mismo principio activo, la cafeína, voy a mostrar las razones en las que me baso para defender mi posición. Los tres productos son el café crudo homeopático de Boiron, el café expreso y la cafeína en polvo.

Cafeína (Cortesía de Manuel Almagro @moleculd)

Cafeína (Cortesía de Manuel Almagro @moleculd)

¿Qué es un principio activo? Se trata de una molécula de origen animal, vegetal, sintético o de otro tipo a la que se atribuye una actividad apropiada. Esta actividad puede estar referida a su efectividad o a su toxicidad. Los tres productos protagonistas del post de hoy tienen un principio activo común: la cafeína, un alcaloide del grupo de las xantinas con capacidad estimulante por su acción antagonista no selectiva de los receptores de adenosina.

¿La cafeína es una molécula natural o artificial? Depende. Podemos encontrarla en la naturaleza o sintetizarlo en el laboratorio. Puede ser considerada “natural” o “artificial”. En la naturaleza las fuentes de cafeína más comunes son el café, el y en menor medida el cacao. Mediante diferentes procedimientos físico-químicos se extrae este alcaloide de dichos alimentos. Por otra parte, en el laboratorio podemos sintetizar cafeína a partir de distintos reactivos químicos. Pero hay que dejar algo claro. Estructuralmente no hay diferencias entre la cafeína extraída de una fuente natural y la sintetizada químicamente. Proceda de la naturaleza o del laboratorio el principio activo es exactamente el mismo: la cafeína.

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Hablemos ahora de los dos aspectos de esta molécula que más preocupan al consumidor: su efectividad y su seguridad.

Respecto a la efectividad de la cafeína, el Panel de Expertos en Nutrición, Alergias y Dietéticos de la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria (EFSA) emitió un informe en el que asegura que, en dosis de al menos 75 mg, la cafeína sí mejora diversos procesos cognitivos relacionados con un aumento de la atención, memoria o aprendizaje. Por otra parte, en este otro informe la EFSA ha ratificado los estudios realizados en humanos que muestran cómo esta molécula aumenta la resistencia ante el ejercicio, siempre y cuando se consuman tres miligramos por kilo de peso una hora antes del ejercicio. Finalmente, la EFSA ha informado positivamente acerca de la capacidad de la cafeína para disminuir la sensación de cansancio durante la realización del ejercicio. Eso sí, dicho objetivo se logrará si el deportista ha consumido, una hora antes de la realización del esfuerzo, cuatro miligramos por cada kilo que pese.

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Respecto a la seguridad de la cafeína el consumo de más de 300 mg de cafeína se considera una sobredosis aguda de este alcaloide y puede dar lugar a problemas de estrés, nerviosismo, irritación, etc. Por otro lado, la dosis letal media (LD 50) establecida en seres humanos a partir de estudios en ratas es de 150 a 200 miligramos por kilogramo de masa corporal dependiendo del peso y la sensibilidad individual.

Como habrán podido comprobar tanto la eficacia como la seguridad de la cafeína (da igual que sea de origen natural o artificial) depende de la concentración a la que se encuentre este principio activo en el producto en cuestión.

Ha llegado el momento de entrar a analizar los tres productos “ricos” basados en este alcaloide y que servirán para argumentar mi posicionamiento inicial.

1) Café crudo homeopático de Boiron

En su publicidad leemos que su ingrediente activo es el “Café crudo 30C” y los ingredientes inactivos son la lactosa y la sacarosa. En homeopatía la dilución 30C significa que una gota (o ml) de principio activo se diluye en 99 gotas de agua, de esa sustancia se toma una gota y se diluye de nuevo, de esta sustancia se toma una gota y se diluye por tercera ocasión. La operación se repite hasta completar 30 diluciones. Una preparación homeopática a 30C supone una dilución 1060, es decir, estamos hablando de una dilución de uno entre 1.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.000.

Como han podido leer más arriba la EFSA ha establecido en 75 mg de cafeína el umbral mínimo para que tenga efecto sobre diferentes procesos cognitivos y en 3-4 miligramos de cafeína por kilo de peso para que la cafeína sea eficaz en el rendimiento deportivo. Debido a que una dilución 30C de un mg de cafeína provoca que este alcaloide ya no se encuentre en el Café crudo homeopático de Boiron, es imposible que exista cualquier efecto debido a la cafeína. Lo mismo ocurre con una dilución 30C de cualquier otro ingrediente encontrado en el café.

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Con el mismo procedimiento se puede desmontar cualquier producto homeopático. La concentración del principio activo se encuentra siempre por muy debajo (o no existe) del umbral al que ha demostrado su eficacia, por lo cual su efectividad es nula.

Llega el momento de mostrarles por qué no estoy de acuerdo con aquellos que defienden que “los productos naturales no sirven para nada”.

2) Café expreso.

En los últimos años existe una teoría absurda y sin estudios serios que la respalden que intenta, por un lado, asociar los alimentos “eco”, “bio” o “naturales” a productos saludables y, por otro, relacionar los alimentos con “químicos” con productos peligrosos con la salud. Esa teoría no tiene ningún rigor científico. Sin embargo, tampoco estoy de acuerdo con todos aquellas personas que atacan continuamente a los productos naturales diciendo que no sirven para nada. Veamos un ejemplo en el que vuelve a aparecer la cafeína.

En un café expresso hay unos 100 mg de cafeína aproximadamente, cantidad que se encuentra por encima de los 75 mg que establece la EFSA como umbral mínimo para que tenga efecto sobre diversos procesos cognitivos. Teniendo en cuenta que la cafeína puede tener un origen “natural”, nadie puede negar que un principio activo procedente de un compuesto natural puede tener efectos significativos. Como pueden observar, la eficacia de un producto vuelve a depender de la concentración del principio activo, independientemente de si es de procedencia natural o no. Exactamente el mismo argumento que he empleado para desmontar la homeopatía.

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Más allá de la cafeína son innumerables los ejemplos de principios activos obtenidos de plantas naturales y que tienen una efectividad demostrada a partir de una concentración. El ácido acetilsalicílico que forma parte de la aspirina deriva de la corteza del sauce blanco (Salix alba), la morfina procede de la adormidera (una planta herbácea del género Papaver), la digoxina obtenida de la dedalera es un cardiotónico… y así podría citar cientos de ejemplos de principios activos de origen natural que tienen una eficacia más que demostrada contra diversas enfermedades.

Una vez argumentado que es totalmente absurdo criticar la efectividad de los productos naturales sin tener en cuenta la concentración de los principios activos extraídos de ellas, pasaré a contarles la razón por la que no estoy de acuerdo con aquellos que aseguran a la ligera que los productos químicos son seguros.

3) Cafeína pura

¿Pueden decirme algún producto, natural o artificial, que no lleve compuestos químicos en su composición? Ninguno. Por ello me cabreo cuando veo esas agresivas campañas que emplean determinadas empresas contra los productos químicos.

Sin embargo, no estoy de acuerdo con aquellos que aseguran que “los compuestos químicos son seguros”. Esto, de nuevo, depende de la concentración del principio activo… y se lo voy a demostrar con otros compuesto basado en la cafeína: en este caso la cafeína pura.

La sobredosis aguda de cafeína está establecida en 300 mg y la dosis letal en 150 a 200 miligramos por kilogramo de masa corporal. También les he contado que la cafeína se puede sintetizar químicamente. Entonces, ¿qué ocurre si ingerimos este producto sintetizado químicamente a concentraciones por encima de su umbral de seguridad? Pues que podemos palmarla.

Cafeína pura

Cafeína pura

Recientemente en EE.UU han fallecido varias personas por el consumo de cafeína pura. Una sola cucharada de este producto con un 100% de pureza equivale a 25 tazas de café expreso, lo que significa que en esa cucharada hay aproximadamente a… ¡¡2.5 gramos de cafeína!! Consumir varias cucharadas de cafeína pura (se vende clandestinamente en bolsas) hace que se alcance fácilmente la dosis letal establecida para humanos.

Como dijo Paracelso: “Nada es veneno y todo es veneno; depende de la dosis”. Es decir, la posible toxicidad de los compuestos químicos, procedan de donde procedan, dependerá de la cantidad en la que se ingieran. Todos los productos que se encuentran en el mercado han pasado los controles sanitarios que marca la ley por lo que hay que estar tranquilos… pero si consumimos cantidades por encima de lo que establecen esos controles el producto deja de ser seguro.

Estimados lectores, como han podido leer la homeopatía, la eficacia de los productos naturales y la seguridad de los productos químicos están íntimamente relacionadas por el mismo parámetro.

¿Se acuerdan cuando Julio Anguita repetía aquel lema de “programa, programa, programa”? Pues a todos aquellos que van dando lecciones acerca de la eficacia, ineficacia, toxicidad o seguridad de un alimento basándose en su origen natural o artificial pídanles que repitan en voz alta: “principio activo, principio activo, principio activo”…. él tiene la respuesta a varios de los absurdos debates que existen hoy en día y de los que muchos, quimiofóbicos, naturofóbicos y homeopáticos, se aprovechan.

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Jose

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Scientia, Premio Web de La Verdad 2015

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Hace pocos meses se cumplieron cuatro años desde que este humilde blog personal vio la luz por primera vez. A pesar de que aquella noche del mes de febrero de 2011 en la que publiqué “Sherlock holmes, Grisshom y las ciclodextrinas” tenía muchísima ilusión puesta en este proyecto de divulgación científica, jamás se me pasó por la cabeza lo que iba a ocurrir a partir de aquel día. La cantidad de satisfacciones que me ha dado Scientia en tan poco tiempo es tan grande que esta etapa de mi vida jamás podré olvidarla. Una de ellas, quizá de las más especiales, ocurrió el pasado lunes y en el post de hoy me gustaría compartirla con ustedes. Sigue leyendo

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75 años de QUÍMICA en la Región de Murcia

Se acabó. Ya está bien de tanta tontería. En los últimos tiempos las campañas de desprestigio de la química llevadas a cabo por ciertos sectores ha alcanzado extremos tan indignantes que ha llegado el momento de dar un puñetazo en la mesa y decir “¡basta!”. ¿Con menos químicos? ¿Sin Porquerías? ¿Aditivos que producen tumores cerebrales? ¿Pero qué c… es esto?

Soy licenciado en Ciencias Químicas, Doctor en Ciencias Químicas, doy clase en una Facultad de Química…y no creo que haya nadie mas orgulloso de llevar la Química como bandera que yo.

Por ello, y aunque seguiré denunciando y desmontando en SCIENTIA estas absurdas y peligrosas campañas, he decidido inaugurar en el blog una serie titulada “La química del siglo XXI” en la que reivindicaré el papel de esta imprescindible disciplina científica. A lo largo de una serie de post les contaré el papel fundamental que la química desempeña en el día a día de millones de personas. Serán entradas diferentes, enfocadas desde un punto de vista distinto al habitual, y donde espero sorprenderles.

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Pedro Lozano

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¿Cuál es su opinión acerca de estas fotografías?

Estimados lectores, les agradecería que en los comentarios de este post me dijeran qué mensaje es el que cree que se manda al ciudadano a través de las siguientes fotografías correspondientes a la campaña de publicidad de la empresa Finish “Limpieza brillante con menos químicos”.

También me gustaría saber cuál es su opinión al respecto.

Por ahora, pero sólo por ahora, no pienso decir nada más. Gracias.

1B Sigue leyendo

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Reto Scientia #2

Tras el desastre del Reto Scientia #1, en el cual ustedes utilizaron rastreras artimañas para averiguar quien se escondía detrás de la fotografía que les mostré, llega al blog el segundo post de esta serie. Con el objetivo de demostrar al universo que el 99.99% de aciertos del primer reto no fue fruto de sus trampas, hoy deben resolver un nuevo enigma. Para ello les voy a enseñar una fotografía en la que se puede ver a una afamada científica.

Las cuatro preguntas que deben responder son:

  • ¿Cuál es el nombre completo de esta investigadora?
  • ¿Qué artículo la llevó a la fama?
  • ¿Para qué se emplea el compuesto químico que la encumbró?
  • ¿A qué universidades se refieren las pistas?

la foto Sigue leyendo

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La “Ciencia en la Cocina” de Órbita Laika explicada en 12 vídeos

En los últimos meses he publicado en SCIENTIA 12 posts correspondientes a los 12 vídeos de la sección “Ciencia en la Cocina” perteneciente al programa Órbita Laika que se ha emitido en la segunda cadena TVE.  En cada una de estas entradas he plasmado por escrito de una forma extendida las bases científicas que se esconden detrás de cada uno de los fabulosos platos preparados por Xabi Gutiérrez, responsable de innovación del Restaurante Arzak. Una vez más quiero destacar el importantísimo papel que ha tendido en “Ciencia en la Cocina” el asesor científico del programa, el catedrático de Química Física de la UPV/EHU Yanko Iruín.

De izquierda a derecha: Yanko Iruín, Pablo, Xabi Gutiérrez, un servidor y Lola.

De izquierda a derecha: Yanko Iruín, Pablo, Xabi Gutiérrez, un servidor y Lola.

Para explicar los procesos culinarios protagonistas de los platos de Xabi, a lo largo de estas semanas se han asomado por este blog  disciplinas científicas como la química, la física, las matemáticas, la biotecnología, la nutrición, la medicina, la bioquímica… En el post de hoy, y a modo de resumen, les traigo a SCIENTIA los enlaces a los 12 posts publicados en el blog y los 12 videos emitidos en Órbita Laika. Estos vídeos han sido realizados por K2000 para la Cátedra de Cultura Científica de la UPV/EHU.

Espero que los disfruten tanto como yo lo he hecho participando en este fantástico programa. Sigue leyendo

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“Abejas, científicos y Charlie Hebdo” [Conferencia]

El pasado sábado 28 de febrero Murcia se vistió de gala para recibir a uno de los mejores divulgadores que ha dado este país, Eugenio Manuel Fernández. Este gaditano, responsable del mítico blog “Ciencia en el XXI”, fue el protagonista del último “Murcia divulga en los bares”, uno de los eventos emblemáticos de la Asociación de Divulgación Científica de la Región de Murcia y que contó con la colaboración de ARP-SAPC.

Aspecto del Bar FitzPatrick en la charla de Eugenio

Aspecto del Bar FitzPatrick en la charla de Eugenio

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