La obesidad en EEUU… ¿un problema de altura?

Que EEUU tiene un problema de gran magnitud con la obesidad es algo que sabemos todos… pero que ese problema está creciendo de forma vertiginosa es algo que solo se puede apreciar viendo su evolución en el breve periodo de tiempo que va desde 1985 hasta 2010. Pues bien, háganme un favor. Siéntense, pónganse cómodos, observen atentamente esta imagen y reflexionen durante unos minutos sobre ella.

obesity-map-GIF-jh

Impresionante… y muy preocupante. Pues todavía les espera alguna sorpresa más en este post porque la obesidad no afecta por igual a toda la población estadounidense, dependiendo de la zona del país donde vivas tienes mayor o menor probabilidad de sufrir obesidad.

En la literatura científica podemos encontrar muchos estudios donde se correlacionan (o intentan correlacionar) determinados parámetros demográficos, sociales, económicos, culturales, etc. de una población con sus índices de obesidad.

Recientemente un grupo de investigadores estadounidenses pertenecientes a la University of the Health Sciences of Bethesda (MD) han publicado en la prestigiosa revista International Journal of Obesity un interesante artículo titulado “Association of elevation, urbanization and ambient temperature with obesity prevalence in the United States”. En este estudio los científicos buscaban la posible existencia de correlación entre los índices de obesidad de la población norteamericana, el grado de urbanización de la ciudadanía y la altitud sobre el mar de su lugar de residencia.

obesidad-eeuu-300x180Respecto al grado de urbanización los resultados fueron los esperados ya que estuvieron en concordancia con los publicados en la mayoría de estudios científicos. A mayor número de habitantes de la población analizada menor porcentaje de obesidad. Concretamente los resultados mostraron un 30.9% en zonas rurales, un 29.2% in poblaciones con 250.000 personas, un 28.1% en ciudades entre 250 000 y un millón de habitantes y, finalmente, el porcentaje de obesidad bajó hasta un 26.2% en aquellas grandes ciudades que cuentan con más de un millón de habitantes.

Los investigadores americanos atribuyeron esos resultados a una mezcla de factores como la mejor dieta llevada en las grandes ciudades, la realización de más ejercicio físico y la mayor seguridad  alimentaria en los alimentos comercializados en las grandes urbes. Desde mi punto de vista alguna de estas razones serían discutibles pero hoy no toca centrarnos en la influencia del grado de urbanización en la obesidad de la población.

Sin duda alguna el dato que más me ha sorprendido tras leer dicho artículo es el que se puede deducir de la siguiente imagen, donde se observa una perfecta correlación entre la altitud de determinadas regiones estadounidenses y el porcentaje de obesidad de la población que reside en ellas.

Obesity-and-topography

Teniendo en cuenta todos los factores que podían influir en el grado de obesidad (ingesta, actividad física, estatus socio-económico, etc.) los investigadores observaron como las regiones más montañosas del país (Apalaches, Montañas Rocosas y Sierra Nevada) presentaban índices de obesidad muy por debajo que otras zonas del país. Concretamente los americanos que viven en ciudades que se encuentran a menos de 500 metros por encima del nivel del mar quintuplican sus porcentajes de obesidad respecto a aquellos compatriotas que viven en regiones por encima de 3.000 metros.

Un dato sorprendente fue el relativo al índice de masa corporal (IMC), observándose que las personas que vivían en zonas altamente montañosas presentaban, como media, un IMC 2.4 puntos inferior a sus compatriotas de zonas llanas.

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Reconozco que estos datos me han sorprendido… pero también es cierto que no es la primera vez que se publica algo parecido. En otro estudio realizado en el Tíbet se determinó que los principales parámetros antropométricos (circunferencia de la cintura, relación cintura-cadera e IMC) de 617 tibetanos fueron altamente dependientes de la altura de su residencia (entre 1200 y 3700 m. sobre el nivel del mar).

Análogamente una investigación llevada a cabo en una población de mujeres de la India mostró como aquellas que vivían en zonas llanas presentaban niveles de sobrepeso muy superiores a las que vivían en zonas rocosas. Incluso hay estudios en animales que muestran como los perros que viven en las montañas del oeste de EEUU tienen menor grado de obesidad que los que pueblan regiones menos elevadas.

montanas_rocosasComo bien dicen los investigadores del trabajo publicado en International Journal of Obesity, la causa de estos sorprendentes datos no está nada clara por lo que se debe seguir estudiando para encontrar una explicación al fenómeno observado. Además, hay que dejar claro que los autores no afirman que la correlación de sus resultados implique causalidad.

Sin embargo, hay autores que han lanzado diversas teorías para explicar el bajo porcentaje de obesidad en zonas de altitud como es el caso de la hipoxia (personas que vivían en zonas llanas han sufrido de anorexia, disminución de la ingesta calórica y pérdida de peso al viajar a lugares por encima de 2650 m.), la señalización de leptina  (una hormona segregada por el tejido adiposo que produce un feedback negativo sobre el apetito inhibiéndolo), las diferentes demandas metabólicas en situaciones de altitud o el efecto de ésta sobre los niveles de norepinefrina (una catecolamina con múltiples funciones fisiológicas y homeostáticas que puede actuar como hormona y como neurotransmisor).

Woodmen Sanitorium in Colorado Springs

Woodmen Sanitorium in Colorado Springs

A pesar de que estas teorías no han sido confirmadas definitivamente, conviene recordar que no es la primera vez que el tratamiento en altura se ha recomendado para tratar una patología grave, ya se utilizó con la tuberculosis. Antes de que se descubriera la estreptomicina muchos médicos recomendaban una “cura de montaña” con la esperanza de que la entrada del aire limpio y frío ayudara a sanar los pulmones de los tuberculosos.

Aunque esta teoría fue muy criticada por algunos especialistas, la obsesión por curar la tuberculosis con un tratamiento de altitud provocó que a principios del siglo XX llegaran a inaugurarse diecisiete sanatorios en una pequeña región de las Montañas Rocosas destinados al tratamiento de la temible enfermedad… hasta el punto que según varios autores la tuberculosis se convirtió en la “Industria de Colorado Springs”.

Pues bien, ya están apareciendo los primeros “especialistas” que recomiendan largas estancias en zonas a gran altitud sobre el nivel del mar para reducir peso. Sinceramente creo que el primer paso, antes de sugerir estas acciones, debería ser averiguar cuales son las razones que justifican los resultados fenomenológicos mostrados en el artículo publicado en International Journal of Obesity porque en caso contrario, y debido a las condiciones extremas existentes a gran altura, puede ser peor el remedio que la enfermedad…. y nunca mejor dicho.

indice_obesidad

Como han observado en este post son muchos los parámetros relacionados de una forma u otra con los altos índices de obesidad en EEUU. Sin embargo, si quieren que les dé mi opinión, y respondiendo a la pregunta con la que he titulado este post, el problema de la obesidad en EEUU y en muchísimos otros países no se encuentra en la altitud, ni en el grado de urbanización ni en los factores económicos. Desde mi punto de vista el problema, y también sus posibles soluciones, es mucho más profundo… y de eso escribiré en mi próximo post. Hasta aquí puedo leer.

Jose

* Si te ha gustado este post puedes ayudarme a difundirlo pinchando en este enlace. GRACIAS.

Bibliografía: Voss, J., Masuoka, P., Webber, B., Scher, A., & Atkinson, R. (2013). Association of elevation, urbanization and ambient temperature with obesity prevalence in the United States. International Journal of Obesity DOI: 10.1038/ijo.2013.5

Nota 1 : Quiero agradecer a María Fernández (@1de2), Antonio José Osuna (@Biotay) y Arturo Quirantes (@elprofedefisica) su colaboración para haber hecho posible este post.

Nota 2: Este post participa en el III Carnaval de la Nutrición que se alberga en esta misma casa.

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32 respuestas a La obesidad en EEUU… ¿un problema de altura?

  1. trebede dijo:

    Ahora lo que nos gustaría ver a casi todos (creo) es un mapa de España como ese de EE.UU. con la tasa de obesidad y la altura sobre el nivel del mar. Pica la curiosidad.

    Gran post, Jose, como siempre

    Salu2 y birras frescas

  2. Pep Trullén dijo:

    La correlación es evidentísima a partir de los mapas.
    He vivido en diferentes etapas de mi vida a nivel del mar y a 900 metros de altitud, y me resulta evidente las diferencias en estilo de vida: en la montaña usas muchas calorías para casi todo (desplazarte, cortar leña, …) y el frío hace que una parte importante de la ingesta se vaya en temblar y dar saltitos.
    En el llano, el aburrimiento y el stress conducen habitualmente a la sobrealimentación.

  3. kitune dijo:

    A mayor ingesta de azúcares y harinas refinadas mayor porcentaje de obesidad.

  4. Una explicación lógica puede ser también la actividad física. Si vives a > 2000 metros; para ir a comprar el pan o el periódico probablemente tengas que salvar varios metros de desnivel. Los americanos que vivan en los valles irán en coche contoda seguridad

    • alguien dijo:

      no sé si hayas estado en USA, pero lo que he visto es que tanto los que viven en el llano como en la montaña van en coche por el pan o el periódico. En ciudades como Miami ya ni encuentras andenes por donde caminar en muchas zonas.

  5. Lo de la actividad física también lo he pensado yo, parece obvio pero realmente luego me paro a pensar en lo perra que es la gente y por muy montañoso que sea su entorno, ya se las apañarán para no hacer demasiado esfuerzo físico. Es como cada vez que voy al pueblo y después de subir y bajar dos cuestas monumentalmente asesinas, pienso “joer aquí todos deben tener unos gemelos como Hércules”, mas no es cierto, tienen los gemelos tan rollicetes como yo mismo.

    Vamos, que puede ser que sí o que no, en cualquier caso es algo muy difícil de evaluar me da a mí.

    Oiga compañero, este post viene muy bien para complementar el que estoy escribiendo para este mismo carnaval, ¿cuándo va la segunda parte? A ver si puedo coordinarme para enlazarlo y/o comentarlo, ya sabes que me mola mucho eso de hacer posts interactivos entre blogueros…

  6. flachses dijo:

    la navaja de okham parece indicar que cuantas mas cuestas mas calorías se gastan

  7. marc dijo:

    Enhorabuena por el artículo, interesantísimo. Lo del factor de la altitud no estoy muy de acuerdo, podría ser más real relaccionarlo con el clima. A más frío menos obesidad porque para mantener el cuerpo caliente hay que gastar más energía. Lo dejo hay por si puede ser de interes.

  8. David dijo:

    Mmmm, interesante… De todas formas si nos atenemos a la gráfica de los monigotes (por paises) y trasladamos lo obtenido en Estados Unidos, Holanda debería tener una obesidad muy superior a España o Italia (paises con una orografía mucho mas brusca) y no es así. Curioso…

  9. MRG dijo:

    Yo he vivido 8 años en los EEUU, y el problema esta en los aditivos que le añaden a toda la cadena de alimentación, basados en el barato maíz. TODO EL MUNDO que vino de Europa a EEUU cuando estaba ahí, todos engordaron en unos meses. A esto le añades el estilo de vida sedentario y las superporciones que te meten y te salen los números.

    En la gráfica por paises se ve que Mexico y Reino Unido van a la par con los EEUU: Pensar que comparten Mexico y Reino Unido con los EEUU…. Alimentación, hábitos, etc.. Canada que es la excepción que cumple la regla.

  10. Westy dijo:

    Son unos datos muy preocupantes. Además en vez de buscar una solución en el ejercicio y la dieta recurren fácilmente a pastillas adelgazantes y otros productos milagro mientras siguen consumiendo una brutalidad de calorías.

  11. psiact dijo:

    Y un possible problema metodológico? Y si la muestra de gente que vive en altitud es pequeña y eso hace que se distorsionen los datos?

    Muy buena la proposición pero, muy original y bien explicada!

  12. tonibleras dijo:

    Voy a contar mi experiencia personal en este caso. Yo soy natural de una ciudad de costa, por circunstancias de la vida llevo viviendo en La Paz (Bolivia) a una altura de 3600msnm. En el tiempo que llevo aqui (9meses) he peddido unos 10kg de peso sin hacer deporte, dieta o cosas similares que faboreciesen esta perdida. Mi apetito es el mismo o incluso mayor.
    Entonces creo que el mayor esfuerzo que se debe realizar en tareas tan simples como ir a la compra o dar un paseo deben suponer un mayor consumo de energia por lo que esa puede ser (entre otras que desconozco) una de las razones para los resultados del estudio.
    Esta es la humilde opinion de un servidor

  13. Mari Carmen Pardo dijo:

    Pienso que en España tampoco afecta la obesidad por igual en las diferente ciudades
    En Murcia tenemos un clima muy bueno todo el año para pode hacer ejercici fisico. Tenemos una huerta muy buena pero….estamos a la cabeza de obesidad.Tambien podria ser que al hacer buen tiempo salimos mas de picoteos y aperitivos

  14. Rosa dijo:

    Posiblemente la altitud no sea la variable capaz de predecir la mayor o menor obesidad, sino que influirá en otra causa (tasa metabólica, estilo de vida, etc…). Podrían realizar el estudio en otros países y/o continentes a ver si encuentran resultados extrapolables. Por ejemplo, ¿es más obesa la gente en Castilla La Mancha que en Asturias?

  15. Elizabeth Nava R. dijo:

    Tristemente ocupamos el segundo lugar en este aspecto….:-(, mi país tienen también una orografía muy variada pero todavía no existen estadísitcas disponibles que relacionen obesidad con lugar de residencia. Yo vivo en la Ciudad de México a 2500 m sobre el nivel del mar y veo muchisima gente obesa, en particular la cantidad de niños y adolescentes obesos a aumentado de manera alarmante los últimos 15 o 20 años. El último reporte emitido por la secretaría de salud es muy escueto (http://www.animalpolitico.com/2012/11/con-48-millones-de-mexicanos-obesos-mexico-alcanza-el-tope-epidemiologico/#axzz2QZhGD4U9) y no por eso deja de ser alarmante….

  16. Edgar dijo:

    ¿Y Alaska? Tengo entendido que Alaska es muy montañoso, pero está tan gordo como Oklahoma ¿Cómo explican eso? Pienso que tiene que ver más con la cultura que con la altura.

  17. Pingback: Trabajo de Licenciado en Ciencias de la Actividad Física y del Deporte | empleosespana.blogme24.com

  18. Jair Palma dijo:

    Hola en chile anoche apareció un programa que tiene relación con la obesidad y el azucar.. te dejo el vínculo a ver si tuvieras un tiempo para revisarlo y comentar.. http://www.24horas.cl/programas/estonotienenombre/entn-alimentos-procesados-demasiada-azucar-601128
    saludos y gracias, como siempre.

    • Jair Palma dijo:

      olvidé dar mi opinión del programa que te sugiero ver.. y es que me parece horrible como manejan la información.. de allí que me acordé de tí, que te gusta corregir desinformación, para comentártelo…

  19. Sir Puck dijo:

    Según tengo entendido España, es el 2º País de Europa tras Suiza en altitud media de sus poblaciones (Ciudades, pueblos…) y estamos mas gordos que otros países con menor altitud media. ¿Alguna explicación?

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  22. Lolita dijo:

    Ese mapa gif animado lo dice todo. A igual altitud, cada año más obesos. Y si lo haces en Europa, a otra escala, pasará lo mismo. Las dificultades en la investigación sobre nutrición parecen deberse a las múltiples variables que manejan. Puede que una variable influyente en la obesidad sea la altitud, seguro que lo es, pero ¿cómo la aislas del resto de variables? Estoy segura de que en ese mapa tiene más peso el cambio en la alimentación, hacia los alimentos industriales precocinados, que la altitud. Si alimentas a los limeños a base de nuggets, verás cómo engordan. : )

  23. Gracias a todos por vuestros comentarios…que sin duda engrandecen la entrada.
    Un abrazo
    Jose

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  29. Bernardo OD dijo:

    José Manuel, he leído múltiples veces que una de las causas de la obesidad es la comida basura o chatarra por el exceso de calorías vacías que proporcionan los azúcares y las harinas refinadas en pan, pasteles, galletas, refrescos, y muchas cosas más.

    Yo tengo problemas de obesidad y tengo que dejar esas comidas chatarras y hacer ejercicio para poder mantenerme delgado. Hoy me entero en una respuesta del @elnocturno que la comida chatarra no provoca obesidad y no sé si él o yo estamos equivocados o mal informados.

    En su respuesta dice que “Dos premisas veo en el pancartaje que son bastante de dudarse: 1) que hay que prohibir la comida chatarra (porque provoca obesidad infantil, lo cual se ve genial en el panzón de la derecha) y 2) que el azúcar _provoca_ diabetes. Lo primero “no está demostrado (que la comida chatarra provoque obesidad) y, si se demostrara, lo que nos diría es que hay que alterar los hábitos alimenticios mediante educación, no prohibir cosas. Lo segundo es mentira simple y llanamente, así que o esta “ONG” no tiene ninguna información sobre nutrición y enfermedad o la tienen y prefieren engañar a la gente. Ninguna de las dos opciones me agrada. http://ask.fm/elnocturno1ed/answer/42287932720

    ¿De verdad no está demostrado científicamente que la comida chatarra ocasione obesidad tal y como lo dice @elnocturno? Hace unos días leí todo este documento en el que diferentes médicos e investigadores de varias universidades e instituciones en México afirman que la comida chatarra ocasionan obesidad http://www.sinmaiznohaypais.org/sites/default/files/FONAN%202012.pdf

    Disculpa lo largo del texto pero quiero estar informado en algo que ya no sé si es una verdad científica o es solamente una creencia que no tiene bases científicas. Gracias por tu respuesta.

  30. Carme Carretero dijo:

    Pongo un comentario muy tarde, pero es que lo acabo de leer, Yo tengo una hija que vive en Holanda, y si bien allí no hay montañas, precisamente por eso van a todas partes en bicicleta, con lo que hacen mucho deporte, además, por ejemplo, la comida del mediodía, se compone de un par de bocadillos de pan de molde con algo untado y un vaso de leche o zumo y cenan a las siete de la tarde de forma muy frugal. Eso si, tienen la media mas alta de Europa, lo han conseguido en muy pocos años, mi hija tiene la hipótesis de que es por “algo” que les meten en los productos lácteos, de los que son unos grandes consumidores. Personalmente creo que la obesidad, es el resultado de muchos factores: ambientales, emocionales, sociales…. y los famosos adictivos, el “cuando haces pop, no hay stop”

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